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Miércoles 28 de septiembre de 2022

Las oportunidades económicas del litio encontrado en Formosa, que quiere integrarse al boom del “oro blanco”

El Gobernador de Formosa, Gildo Insfrán, informó la presencia de litio en áreas hidrocarburíferas ubicadas en el oeste de la provincia y sostuvo que el hallazgo abre grandes posibilidades de inversión.

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El hallazgo de litio en las áreas hidrocarburíferas de Formosa ha sido destacado a nivel provincial y nacional por la oportunidad que la extracción y explotación del mineral ofrece. Tal es así que desde la empresa Y-Tec demostraron interés por los niveles de litio hallados.

El litio es calificado como el “oro blanco” debido al boom de su uso para el desarrollo de las baterías para teléfonos celulares, equipos electrónicos, dispositivos recargables, transporte y hasta para la generación de energía eólica. Un rasgo importante a tener en cuenta es que el 95% del litio que se utiliza en las baterías es reutilizable, lo que esgrime a futuro una posibilidad de sustituibilidad frente a un fuerte aumento de precios.

De los países de Sudamérica que conforman lo que se conoce como el triángulo del litio, están Bolivia, Chile y Argentina, concentrando el 80% de las reservas. En las provincias argentinas de Jujuy, Salta y Catamarca están distribuidas el 30% de las reservas, y ahora se suma Formosa, lo que representa una gran oportunidad para la industria energética del país.

Según detalló el Gobernador de Formosa, Gildo Insfrán, el litio en las áreas hidrocarburíferas en el oeste de la provincia se halló en el yacimiento El Palmar, ubicado casi en el límite con Salta.

En ese sentido, dada la reforma de la Constitución de 1994, los recursos son de las provincias por lo cuál pueden realizar concesiones a empresas para la extracción. Esa es una de las claves y posibilidades del desarrollo de la industria del litio con la que ahora cuenta Formosa, donde se llevará a cabo un trabajo articulado entre la empresa Y-TEC y REFSA Hidrocarburos.

Waldo Chaile, investigador del Instituto de Geología de Jujuy, habló con una radio local de Formosa sobre el impacto del litio, consideró que los recursos de la producción del mineral tiene un enorme potencial y es un insumo clave para la transición energética mundial y una nueva oportunidad para la economía del país. 

El litio pasó a ser el “oro blanco” por su precio, su aplicación y el interés a nivel mundial; por su adaptación en la tecnología y la energía, es un elemento muy valioso en todo el mundo, señaló.

Además, indicó que la idea es reemplazar la energía convencional con otras que no sean contaminantes y este es un mineral que ofrece estas características, donde hoy todo el mundo está hablando de los vehículos híbridos y eléctricos que pueden funcionar con la batería de litio

En Jujuy sabíamos que teníamos litio en la región de los salares, pero nunca se le prestó atención a la explotación, hasta que se empezó a hablar en otros países y ahí se comenzó a interesarse y comenzaron con la exploración y extracción“, contó Chaile.

En los últimos años se ha observado un aumento importante en la demanda de litio ante el incremento del precio internacional y como consecuencia de las tensiones entre una escasa oferta y una creciente demanda de baterías.

Crecimiento de la producción

Argentina incrementó su producción en 72,2% en seis años produciendo principalmente carbonato de litio, con una participación del 85% aproximadamente, mientras que el cloruro ocupa un rol minoritario representando el 15% de la producción local.

Según un informe de la Secretaría de Minería de la Nación, en los primeros cinco meses del 2021 el precio del litio busca un nuevo equilibrio en un mercado donde la demanda del mineral, por parte de las baterías, se encuentra cercana al 60% del total y las perspectivas para el sector de vehículos eléctricos son alentadoras.

Se estima que la demanda agregada de litio alcance para el año 2030 los 1,793 millones de toneladas, de las cuales aproximadamente el 78% será para abastecer a los vehículos eléctricos.

El crecimiento exponencial registrado en las perspectivas a futuro para el mercado del litio, vinculado a una mayor demanda de vehículos eléctricos, está explicado por las cantidades del mineral requerido para la fabricación de las baterías para cada tipo de transporte.

Por su parte, el mandatario provincial Gildo Insfrán informó que se está avanzando en distintas áreas de investigación para evaluar las alternativas de producción de carbonato de litio, junto a la construcción de una planta piloto de extracción como paso previo para futuras plantas industriales.

El boom del oro blanco al que se suma Formosa

El ex ministro de Ciencia y Tecnología, Roberto Salvarezza, explicó que en Formosa para la extracción de petróleo se inyecta agua para obtener el hidrocarburo como parte del proceso de recuperación secundaria y terciaria ampliamente extendido en los pozos maduros.

En el agua que se recupera de producción -como es una formación que tiene algún componente volcánico- aparecen cantidades interesantes de litio, algo que no es un fenómeno nuevo sino ya conocido en la industria del petróleo”, señaló. 

Para el desarrollo de este recurso y su investigación, Y-Tec -el brazo tecnológico de YPF- firmó hace un mes un Memorándum de Entendimiento con la empresa Recursos y Energía Formosa (Refsa) para desarrollar una propuesta de trabajo para poder obtener ese litio del agua que se recupera del pozo petrolero.

La provincia ya realizó los primeros análisis del agua que arrojaron los niveles de litio mencionados por Salvarezza, pero ahora Y-Tec dispondrá de las muestras enviadas por Formosa para dar continuidad y profundidad a esos estudios.

El Director de Industria, Hidrocarburos y Minería de Formosa, Darío Vergara, señaló que la identificación del litio es un hallazgo histórico. Es una concentración importante de este mineral tan preciado en el mundo entero.

Silvio Basabes, gerente de Hidrocarburos de Refsa, detalló que los pozos de petróleo tienen una profundidad de unos 3800 a 4.000 metros.

Además, sostuvo que se aprovecharán las instalaciones existentes y añadió que en una planta de optimización, capacitación y desarrollo se van a probar estos elementos, ver qué sistema es el más apto y, posteriormente, la planta definitiva que es preparada en las condiciones con cantidad diaria que hoy se procesa para obtener unas 300 toneladas de litio al año.

Formosa instalará la primera planta piloto de extracción

El ingeniero destacó que la provincia, a través de Refsa, continúa un proceso de desarrollo, por ende, proyecta instalar la primera planta piloto de extracción de carbonato de litio de 300 toneladas por año, para realizar todos los pasos de ingeniería que se deben dar para lograr la factibilidad de extracción directa, detalló.

Vale aclarar que previo a esto se montará una planta piloto de 30 TN / año para que se conozca la capacidad de los pozos y atraer inversiones. 

De esta manera, aseguró que en principio la inversión la realizará el Estado provincial “porque hoy las multinacionales no tienen el paquete tecnológico del desarrollo de modelo de extracción de litio que se probará en Formosa”, dijo. 

En tanto, agregó que la extracción que se llevará a cabo en la provincia es una metodología única por lo cuál también se innovará en eso. 

Basabes indicó que proyectos de extracción de litio de aguas de formación existen solo en Canadá y Estado Unidos, por eso Formosa será innovadora en el desarrollo del paquete tecnológico que realice porque va a poder transferir conocimiento y vender el desarrollo que está materializando en este proceso.

Los planes de Formosa apuntan a desarrollar e industrializar la fabricación de celdas y baterías de litio. La provincia se sumaría -en este marco- al plan de industrialización del litio en base a un trabajo conjunto entre Y-TEC (YPF Tecnología) y REFSA Hidrocarburos.

El memorándum firmado en ocasión de la reciente visita del Gobernador Gildo Insfrán a Y-Tec plantea como primer eje de colaboración el desarrollo de procedimientos de extracción directa -diferente a la técnica que se realiza en los salares para la obtención del litio- a través de la planta mencionada para el aprovechamiento de esa agua salina.

Además de colaborar en ese aspecto, Y-Tec está interesada en estudiar las etapas de purificación del carbonato de litio, y a partir de allí, avanzar en la posibilidad que la provincia cuente con la tecnología en desarrollo en el país para la producción de las celdas de litio que conforman el corazón de las baterías para almacenamiento de energía eléctrica.

La experiencia para la provincia representa un desafío tecnológico importante tanto por la técnica de extracción directa del recurso como por el acompañamiento del proceso de industrialización, primero con la purificación del mineral y luego con la transferencia a la provincia de la capacidad de fabricación de baterías.

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